Financiële hypes analyseren is nauwelijks de kerntaak te noemen van de  Bank for International Settlements (BIS) in Basel, Zwitserland – zij maakt zich eerder zorgen om de stabiliteit van het mondiale financiële systeem. Toch besteedt de bank in haar meest recente kwartaalbericht aandacht aan een concept, dat tot nu toe vooral het domein lijkt te zijn van speculanten, misdaadsyndicaten en regimes zoals dat van Noord-Korea: cryptovaluta.

De BIS maakt duidelijk hoe en waarom cryptovaluta ook van belang zijn (geworden) voor (centrale) banken – zie de voorbeelden van de Bank of England onze eigen DNB of de Monetaire Autoriteit van Singapore, die alle investeren in pilots met blockchain-technologie en digitaal geld. Het BIS-paper legt de twee belangrijkste toepassingen voor een door een centrale bank uitgegeven cryptovaluta uit: enerzijds als een soort gedecentraliseerd digitaal geld voor consumenten, anderzijds een instrument om transacties tussen financiële instellingen te stroomlijnen.

De auteurs van het document, Morten Linnemann Bech, van de ‘committee on payments and market infrastructures’van de BIS, en Rodney Garratt, hoogleraar economie aan de universiteit van Californië/ Santa Barbara, maken gebruik van een bloemschema  om helderheid te brengen in de wirwar aan termen en begrippen die gehanteerd worden rond digitale valuta en (digitale) betalingen.

Zij leggen uit hoe cryptovaluta, uitgegeven door een centrale bank, een oplossing kunnen bieden voor privacy-vragen rond digitaal geld – die niet bestaan bij ons oude ‘echte’ geld’. Daarmee zouden die centrale banken overigens de intermediaire rol van de commerciële banken in dezen obsoleet maken.

Zo een financiële ‘retail’-rol  van de centrale banken zou zeer van pas komen in economieën waarin steeds minder gebruik wordt gemaakt van contant geld, stellen de auteurs. Daarnaast bieden cryptovaluta een uitkomst voor de ‘groothandel’functie van de centrale banken – het huidige interbancaire betalingensysteem piept en kraakt in al zijn voegen, nog afgezien van de onveiligheid ervan. .

Hoe dan ook, de centrale banken ontkomen er niet aan, op de korte termijn al hun beleid rond cryptovaluta te formuleren. “All central banks may eventually have to decide whether issuing retail or wholesale [digital currencies] makes sense in their own context,” zo besluiten de auteurs.